ปักหมุดไว้ให้ดี กับภารกิจอวกาศที่น่าตามลุ้นตามชมตลอดปี 2021

ปี 2020 ที่ผ่านมาเป็นอีกปีที่ภารกิจอวกาศน่าสนใจมากมาย ทั้งการเดินทางสู่ดาวอังคารของชาติต่าง ๆ  ภารกิจ Osiris-REX เก็บตัวอย่างจากดาวเคราะห์น้อยของนาซา  การเก็บตัวอย่างดาวเคราะห์น้อยที่ประสบความสำเร็จของจีนและญี่ปุ่น ซึ่งนำมาสู่การค้นพบต่าง ๆ ที่น่าทึ่งมากมาย นอกจากนี้ ยังเป็นปีแห่งประวัติศาสตร์ เป็นครั้งแรกที่ยานอวกาศของภาคเอกชนอย่างบริษัท SpaceX ได้นำส่งนักบินอวกาศขึ้นไปยังอวกาศด้วย

และเพราะความสำเร็จจากหลากภารกิจนี่เอง ที่ทำให้ปี 2021 นี้ ก็น่าจะเป็นอีกปีหนึ่งของภารกิจน่าตื่นเต้นชวนจับตาอีกหลายภารกิจ ซึ่งจะมีอะไรบ้างนั้น เรามาทำความรู้จักกันเสียหน่อย สนใจอันไหนก็ปักหมุดรอชมกันไว้ได้เลย (อนึ่ง วันเวลาอาจมีการเปลี่ยนแปลงได้ ต้องคอยติดตามกันให้ดีต่อไป)

LOW-EARTH ORBIT – จุดหมายอันเป็นพรมแดนระหว่างโลกและจักรวาล

วงโคจรต่ำของโลกได้กลายเป็นจุดหมายปลายทางของบริษัทเอกชนหลายแห่งในปี 2021 อย่างบริษัท SpaceX ก็มีภารกิจ Crew Dragon ที่จะเดินทางไปยังสถานีอวกาศนานาชาติ (International Space Station: ISS)  อีกถึง 3 ภารกิจด้วยกัน และยังมีภารกิจเดินทางไปยังอวกาศที่ร่วมกันระหว่าง SpaceX และบริษัท Axiom Space ที่จะนำทอม ครูซ (Tom Cruise) และดัก ไลแมน (Doug Liman) ขึ้นไปถ่ายทำภาพยนตร์ในอวกาศในเดือนตุลาคมด้วย

ยาน Crew Dragon ขณะเชื่อมต่อกับสถานีอวกาศนานาชาติ
Credit: NASA

นอกจากสถานีอวกาศนานาชาติแล้ว SpaceX และบริษัท OneWeb ซึ่งกลับมาดำเนินธุรกิจอีกครั้งหลังประกาศการล้มละลายเมื่อต้นปี 2020 ก็จะยังคงส่งกองทัพดาวเทียมขึ้นไปโคจรอย่างต่อเนื่อง โดยกองทัพดาวเทียมเหล่านี้มีจุดมุ่งหมายใช้ในการให้บริการอินเทอร์เนตดาวเทียม และมีแผนส่งดาวเทียมหนึ่งชุดไปยังอวกาศทุกเดือน ซึ่งนำมาสู่ความกังวลใจของเหล่านักดาราศาสตร์ว่า อาจจะรบกวนการสังเกตการณ์ต่าง ๆ ทางดาราศาสตร์ได้

สำหรับการส่งยานขึ้นไปโคจรจากน่านน้ำทางตะวันออกกลางของสหรัฐฯ ก็จะมีให้เห็นมากขึ้นเรื่อย ๆ เนื่องจากบริษัทสตารต์อัป Rocket Lab จะใช้จรวดออร์บิทัลน้ำหนักเบาที่เรียกว่า ‘Electron’ ส่งดาวเทียมขนาดเล็ก (Smallsats และ CubeSats) จากฐานในเกาะวาลอปส์ (Wallops Island) ของนาซา ที่รัฐเวอร์จิเนีย ตั้งแต่เดือนกุมภาพันธ์ปีนี้เป็นต้นไป หลังจากมีการทดลองเที่ยวบินมาตั้งแต่ปี 2017-2018 

จรวด Electron ของบริษัท Rocket Lab ทะยานออกจากฐาน Complex-1 คาบสมุทร Mahia ประเทศนิวซีแลนด์
เพื่อนำ National Reconnaissance Office (NRO) ขึ้นสู่อวกาศ เมื่อวันที่ 31 มกราคม 2020
Credit: Scott Andrews

ถัดจากภารกิจนำส่งคนและของซึ่งไปในอวกาศ ในปีนี้ เรายังมีโอกาสได้ดูการแข่งขันด้านอวกาศของสองบริษัทยักษ์ใหญ่อย่าง Boeing และ SpaceX ด้วย โดยโปรเจกต์ที่แข่งกันนั้นคือ Starliner ของ Boeing กับ Crew Dragon ของ SpaceX นั่นเอง

หลายคนอาจจะคิดว่าอ้าว มันจบแล้วไม่ใช่หรือ Crew Dragon ของ SpaceX ได้ไปโลดแล่นแล้วนิ แต่อันที่จริงแล้ว แม้ Starliner จะไปไม่ถึงสถานีอวกาศนานาชาติในเที่ยวบินแรกเมื่อเดือนธันวาคม 2019 แต่การทดสอบครั้งที่ 2 ก็ยังไม่ได้เริ่มต้นขึ้น เมื่อกำหนดการเดิมปี 2020 ถูกเลื่อนไปเป็นวันที่ 29 มีนาคม 2021 ซึ่งเราต้องรอลุ้นกันว่าจะทำสำเร็จ จะขอแบ่งเงินทุนจากนาซา และกลับมาให้บริการเที่ยวบินได้หรือไม่

สำหรับบริษัทด้านการบินและอวกาศอีกแห่งชื่อดังอย่าง Blue Origin ก็อาจจะเข้าร่วมเที่ยวบินมุ่งสู่วงโคจรในปีนี้ ด้วยเที่ยวบินครั้งแรกของจรวด New Glenn  จากฐานทัพอวกาศในแหลมคานาวารัลในเดือนกรกฎาคมนี้

ส่วนบริษัท โลจิสติกส์อวกาศ Aevum ประกาศไปเมื่อปลายปีแล้วว่า เร็ว ๆ นี้พวกเขาจะเริ่มนำส่งยานขนาดเล็ก (Small orbital payloads) ขึ้นไปในวงโคจร จากฐานปล่อยโดรน RAVN-X ของบริษัท ใน Cecil Spaceport  ณ แจ็กสันวิลล์ รัฐฟลอริดา

ในขณะที่ชาติอื่น ๆ อย่างจีนก็ไม่น้อยหน้า มีกำหนดส่งเทียนเหอ-1 (Tianhe 1 – เทียนเหอแปลว่า แม่น้ำสวรรค์หรือทางช้างเผือกนั่นเอง) ซึ่งเป็นโมดูลหลักหรือส่วนแรกสำหรับสถานีอวกาศอันต่อไป ในเดือนมีนาคมนี้ และจะมีเที่ยวบินบรรทุกลูกเรือและอุปกรณ์ต่าง ๆ ตามมาในช่วงปลายปี

สำหรับอินเดีย องค์การวิจัยอวกาศของอินเดีย มีกำหนดปล่อยยานกากันยาน (Gaganyaan – เป็นภาษาสันสกฤตแปลว่ายานบนฟ้า) โดยไม่มีลูกเรือในเดือนธันวาคมปีนี้ เพื่อเตรียมพร้อมสำหรับการเที่ยวบินที่มีลูกเรือเป็นครั้งแรกของอินเดียในปี 2022

ภาพจำลองยานกากันยานในอวกาศ
Credit: timesnownews.com/

(อ่านต่อหน้า 2 คลิกด้านล่างเลย)