6 ประเด็นลี้ลับช่วยไขปริศนาโลก มูลเหตุที่ทำให้ 3 ภารกิจอวกาศต่างมุ่งหน้าไป ‘ดาวศุกร์’

หลังจากรอคอยมานานหลายปี ล่าสุดยานอวกาศหลายลำก็กำลังจะได้เดินทางมุ่งหน้าไปยังดาวศุกร์เสียที ถือเป็นข่าวใหญที่ทำให้แวดวงดาราศาสตร์เต็มไปด้วยความตื่นเต้น โดยหน่วยงานด้านอวกาศของโลกอย่างนาซาได้อนุมัติภารกิจใหม่ที่จะส่งยานไปดาวศุกร์ถึง 2 ภารกิจ เมื่อช่วงต้นเดือนมิถุนายนที่ผ่านมา ขณะที่ตอนนี้ ยุโรปก็ได้อนุมัติภารกิจของตนเองแล้ว การสำรวจดาวศุกร์ทำให้เกิดความคาดหวังว่า มันจะช่วยตอบคำถามสำคัญเกี่ยวกับดาวเคราะห์ดวงนี้ ในหลายประเด็น ซึ่งในที่สุดก็อาจจะช่วยไขปริศนาบางอย่างเกี่ยวกับโลกของเราได้ด้วย

3 ภารกิจอวกาศที่ต่างมุ่งหน้าไป ‘ดาวศุกร์’

สำหรับภารกิจของนาซา คือการส่งยานอวกาศ 2 ลำไปยังดาวศุกร์ในทศวรรษนี้ ยานทั้งสองได้แก่  วีริตาส์ (VERITAS) ยานอวกาศโคจรที่มีเป้าหมายใช้ทำแผนที่พื้นผิวของดาวเคราะห์ และดาวินชีพลัส (DAVINCI+) ที่มีโพรบหรืออุปกรณ์สำรวจที่จะดำดิ่งสู่ชั้นบรรยากาศของดาวศุกร์ ส่วนองค์การอวกาศยุโรป (ESA) ก็ได้ประกาศว่า จะใช้ยานอวกาศเอนวิชชัน (EnVision) ของตัวเอง ซึ่งคาดว่าจะออกเดินทางจากโลกในช่วงต้นทศวรรษ 2030 เพื่อถ่ายภาพพื้นผิวของดาวโดยละเอียดด้วยเรดาร์

ภาพจำลองแสดงให้เห็นการทำงานของยานอวกาศ VERITAS ที่จะใช้เรดาร์สร้างแผนที่ความละเอียดสูงของพื้นผิวดาวศุกร์
Credit : NASA/ JLP-Caltech
DAVINCI + จะส่งโพรบหรือหัววัดขนาดเส้นผ่านศูนย์กลางหนึ่งเมตร เพื่อสำรวจบรรยากาศจากเหนือเมฆลงไปยังพื้นผิวของดาว
โพรบดังกล่าวจะจับภาพที่น่าทึ่งและการวัดทางเคมีของบรรยากาศที่ลึกที่สุดบนดาวศุกร์เป็นครั้งแรก
Credit :  NASA GSFC visualization by CI Labs Michael Lentz and others

คอลิน วิลสัน (Colin Wilson) นักวิทยาศาสตร์ดาวเคราะห์แห่งมหาวิทยาลัยอ็อกซ์ฟอร์ด (University of Oxford) กล่าวว่า “เรารู้สึกยินดีที่การทำงานหนักทั้งหมดของเราส่งผลแล้ว”

ทั้งนี้ ยานอวกาศทั้งสองของนาซาจะเป็นภารกิจแรกที่ไปยังดาวศุกร์นับตั้งแต่ยานอวกาศมาเจลลัน (Magellan orbiter) ในปี 1989 ขณะที่ EnVision จะเป็นโครงการแรกของ ESA นับตั้งแต่โปรเจกต์ Venus Express ในปี 2548 

ภาพจำลองยานอวกาศ EnVision เหนือดาวศุกร์
Credit : NASA
Venus Express ภารกิจแรกขององค์การอวกาศยุโรป (ESA) ไปยังดาวศุกร์ ภารกิจนี้ศึกษาบรรยากาศและสภาพแวดล้อมของพลาสมาของและสร้างแผนที่อุตุนิยมวิทยา
การค้นพบที่สำคัญที่สุดอย่างหนึ่งของ Venus Express คือหลักฐานว่าดาวศุกร์มีการปะทุของภูเขาไฟในช่วงสามล้านปีที่ผ่านมา ซึ่งบ่งชี้ว่าอาจยังมีกิจกรรมทางธรณีวิทยาอยู่
Credit : NASA

ปัจจุบันมีเพียงยานสำรวจเดียวเท่านั้นที่โคจรรอบดาวศุกร์ นั่นคือ ยานอวกาศอะกะทซึกิ (Akatsuki) ของญี่ปุ่น ซึ่งโคจรมาตั้งแต่ปี 2015 และขณะนี้กำลังศึกษาชั้นบรรยากาศของดาว “ดาวศุกร์เป็นดาวเคราะห์ที่ถูกลืมไปนานแล้ว” โฮแกม สเวียดแฮม (Håkan Svedhem) อดีตนักวิทยาศาสตร์โครงการของ Venus Express กล่าว

เหตุที่ถูกลืมนั่นก็เป็นเพราะมีเป้าหมายอื่น ๆ ที่น่าสนใจกว่า และมีประเด็นการศึกษามากกว่า อย่างไรก็ตาม ความลี้ลับ ข้อมูลใหม่ ๆ และข่าวคราวเกี่ยวกับการพบสสารที่บ่งชี้ว่าอาจมีสิ่งมีชีวิตอยู่บนดาวศุกร์ในช่วงปีที่ผ่านมา ต่างมีส่วนทำให้ดาวศุกร์กลับมาเป็นเป้าหมายของการสำรวจศึกษาอีกครั้ง วารสาร Nature จึงได้รวบรวมประเด็นสำคัญต่าง ๆ ที่น่าสนใจ ซึ่งการสำรวจดาวศุกร์จะช่วยไขข้อสงสัยได้ โดยเราได้นำมาแบ่งออกเป็น 6 ประเด็น ดังนี้ 

(อ่านต่อหน้า 2 คลิกด้านล่างเลย)